Caterina Canino

(excerpt)

Di Tiziana Sferruggia

Un’ alba livida sulla banchina del porto di Palermo, una donna marsalese, Caterina Canino di 36 anni mamma di 5 figli […]

Saluti, promesse, baci rubati, baci distratti, baci dolorosi, speranzosi, baci affettuosi e teneri.

E poi valige, fazzoletti sventolati, occhi lucidi, il magone alla bocca dello stomaco e ancora il suono lancinante della sirena che copre le ultime parole urlate.

Addio terra, addio,..mai più… come, quando tornare? Quanto è lontana l’ America?

Diciotto giorni ad andare e diciotto a tornare! Più di un mese ci vuole! Dio mio, addio terra amara ed amata.

E poi l’ oceano con i suoi flutti, le correnti, il su e giù della grande nave che ondeggia nel mare sconfinato e per 18 giorni solo mare e cielo e incertezza e Speranza e promesse di una vita migliore.

Il marito Serafino Maltese, anch’egli marsalese era partito da quella grigia banchina poco più di un anno prima, il primo Maggio del 1906 e dopo 18 giorni di navigazione era sbarcato a Ellis Island primo punto d’ approdo in quella terra tanto grande che ha bisogno di braccia per crescere, sviluppare le sue città, tirare su i grattacieli che si confondono fra le nubi e di cui a volte non si vede la fine.

La speranza deve aver sorretto questa donna, sola con i figli piccoli dentro la grande nave, la speranza che talvolta è il vero Deus ex machina che fa muovere il mondo ma soprattutto gli uomini.. le genti, i popoli costringendoli a separazioni che graffiano il cuore.

La Speranza è il motore di tutto e anche, talvolta, scomposta ballerina dagli esili polsi a cui aggrapparsi. Ma per Caterina è l’ unico tesoro  da custodire e i suoi figli meritano quel sacrificio.

Il futuro nella loro terra non c’è nemmeno. E’ declinabile nei verbi e quei siciliani che vivono di fatica e di stenti, lo sanno da tempo immemore e la lingua madre rivela l’ intrinseca connaturata realtà che non conosce epoche e cicli.

Storia di povera gente storia di emigrazione di chi vive una realtà arida senza futuro e dignità né per sé né per i propri figli.

Tutto purtroppo molto attuale nonostante sia passato più di un secolo.

Appena arrivata Caterina cerca lavoro a Nuova York  e inizia un nuovo percorso e sa che sarà dura , che la strada sarà in salita e che i gradini della scala sociale saranno scoscesi ma stringe i denti e lavora sodo.

Il  25 Marzo del 1911   nella fabbrica di camicie la ” Triangle Shirtwaist Factory”, ubicata tra l’ 8° e il 9°piano di un palazzo di Manhattan, precisamente all’ angolo  tra Green Street e Washington Place oggi sede della facoltà di scienze della N.Y Univerity, i cui proprietari sono Max Blanch e Isaac Harris, è distrutta da un incendio e vi muoiono, perché fatalmente rinchiuse dentro, 146 donne tutte di origine italiana ed ebrea. Tra queste donne vi è anche Caterina Canino e le figlie Lucia e Rosalia.

Dagli archivi risulta che almeno 38 di queste donne siano italiane e sicuramente siciliane erano Benanti Vincenza, Castello Giuseppa, Nicolosi Michela, Terranova Clotilde.

Si sa per certo che le lavoratrici della fabbrica non fossero in sciopero ma che erano state protagoniste di mobilitazioni e malcontenti che duravano da 4 mesi. Le proteste miravano ad ottenere migliori condizioni di lavoro e la riduzione dell’ orario massacrante che prevedeva turni che non tenevano conto le esigenze vitali di ogni lavoratrice.

L’ azienda bloccò le uscite della fabbrica per impedire alle operaie di allontanarsi dal proprio posto di lavoro.  Le lavoratrici all’ interno rimasero intrappolate e quindi perirono nell’ incendio scaturito per cause non accertate non trovando di fatto una via di salvezza alle vampe, al fumo asfissiante.

Caterina Canino

(excerpt)

By Tiziana Sferruggia

A livid dawn on the docks at the port in Palermo, a woman from Marsala, Caterina Canino, 36 years old and mother of five […]

Goodbyes, promises, stolen kisses, preoccupied kisses, painful kisses full of hope, tender loving ones.

And then luggage, waving handkerchiefs, teary eyes, a knot in the stomach and the shrill sound of the siren that covers the last broken farewells.

Good-bye homeland, good-bye…for ever, or when, when we will we see you again? How far is it to America?

Eighteen days there and eighteen days back! More than a month. My god, good-bye homeland loved and laboured.

And then the ocean with its waves, its currents, the swaying of a ship on an endless sea: eighteen days of sea and sky and the uncertainty and the Hope and promises of a better life.

Her husband, Serafino Maltese, also from Marsala, had left from the same grey docks just over a year before, on May 1, 1906, and after 18 days at sea his ship had first touched land at Ellis Island, the tip of a vast land that was in need of strong arms to grow, to construct its cities, to build the skyscrapers that disappeared into the clouds, and of which the tops were impossible to see.

Hope must certainly have been an ally to this woman, alone with her young children on that huge ship, a hope that sometimes it is true that Deus ex machine moves the earth, but especially men… individuals, peoples, forcing departures that graze hearts.

Hope is the driving force and, sometimes, the clumsy, thin limbed ballerina that offers her support. But for Caterina, hope is the only thing to hold on to, and her children deserve this sacrifice.

There is no future in her homeland: it is not present in the conjugation of its verbs, and the Sicilians who live there, who labour and slave there, have known it since the beginning of time, and their mother tongue reveals the intrinsic, innate reality that knows no eras nor cycles.

The history of poverty, of emigration from an arid reality with no future and no dignity, neither for one’s self nor for one’s children.

It is all, unfortunately, very recent even though more than a century has passed.

As soon as Caterina reaches New York, she looks for a job and begins a new life she knows will be difficult, a very steep uphill climb socially, but she resists and works hard.

On March 25, 1911, in the “Triangle Shirtwaist Factory” housed between the 8th and 9th floor of a building in Manhattan, exactly on the corner of Green Street and Washington Place, where today we find the New York University Faculty of Science, in a company owned by Max Blanch and Isaac Harris, a fire breaks out and 146 women die, Italian and Jewish women who were unable to escape because they were locked inside the factory. Among these women, we find Caterina Canino and her daughters, Lucia and Rosalia.

Records show that at least 38 of these women were Italian, and of these Vincenza Benanti, Giuseppa Castello, Michela Nicolosi and Clotilde Terranova were certainly Sicilian.

It is a proven fact that the factory workers were not on strike, but had taken part in protests in the 4 months prior to the fire.

They had been protesting for better work conditions and a reduction of the grueling work hours that foresaw shifts that did not respect the vital necessities of each worker.

The company locked the doors of the factory from the outside to prevent the women from leaving their work stations. The women remained trapped inside and died in a fire that has yet to be explained, killed by the flames and the smoke.

Translation ©Matilda Colarossi

Tiziana Sferruggia was born in 1969 in Mazara del Vallo but lives in Marsala. She writes for the city paper. La signora Rosetta, from which the excerpt is taken, is her first novel and was awarded honourable mention in the XXVI edition of the Calvino prize.

You can find Tiziana’s work here: http://letteraturaecinema.blogspot.it/2014/07/la-signora-rosetta-di-tiziana.html

The article in its entirety can be found here:  http://www.trapaninostra.it/Edicola/Vomere_web_anno_117_039_Febbraio_2014.pdf

For more information on the Triangle Shirtwaist fire:

http://www.history.com/this-day-in-history/fire-kills-145-at-triangle-shirtwaist-factory

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This work is licensed under a Creative Commons Attribution-NonCommercial-NoDerivatives 4.0 International License.

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